Il Cile aprirà una gara per l’esplorazione e la produzione di 400.000 tonnellate di litio nel tentativo di recuperare quote di mercato e soddisfare la crescente domanda del metallo utilizzato nei veicoli elettrici e nei dispositivi ad alta tecnologia.

La nazione produttrice di rame, che detiene le più grandi riserve di litio conosciute al mondo, ha affermato che sta preparando regole di gara a disposizione delle imprese locali e straniere per cinque quote di 80.000 tonnellate ciascuna.


Le aziende che ottengono i permessi avranno sette anni, estendibili per altri due, per esplorare e sviluppare progetti, seguiti da 20 anni di produzione, ha affermato il ministero delle Miniere in una nota.

Il Cile, che fino al 2018 era il primo produttore mondiale di litio, ha perso la sua corona a favore dell’Australia e sta per scendere ulteriormente poiché si prevede che la Cina diventerà il secondo produttore di metallo entro la fine del decennio.

Il paese attualmente genera circa il 29% dell’offerta mondiale, ma prevede di raddoppiare la produzione entro il 2025 a circa 250.000 tonnellate di litio carbonato equivalente (LCE).

La domanda globale per il metallo, secondo le proiezioni del ministero, quadruplicherà entro il 2030, raggiungendo 1,8 milioni di tonnellate di litio. La fornitura disponibile per allora dovrebbe attestarsi a 1,5 milioni di tonnellate.

I due principali minatori di litio Albemarle (NYSE: ALB) e SQM (NYSE: SQM) estraggono il metallo nel deserto di Atacama in Cile, uno dei luoghi più aridi della terra, pompando salamoia da sotto la superficie e concentrandola attraverso l’evaporazione in pozze.

L’uso dell’acqua da parte delle aziende nel processo di estrazione è diventato un pomo della discordia, mettendo a repentaglio i loro piani di espansione.

Le comunità indigene che vivono intorno alla distesa di sale hanno chiesto alle autorità a settembre di sospendere i permessi operativi di SQM o di ridurre drasticamente le sue operazioni fino a quando non presenterà un piano di conformità ambientale accettabile per le autorità di regolamentazione.

L’autorità di vigilanza ambientale cilena SMA nel 2016 ha accusato SQM di aver prelevato in eccesso salamoia ricca di litio dalla distesa di sale di Atacama, spingendo l’azienda a sviluppare un piano da 25 milioni di dollari per riportare le sue operazioni in conformità. Le autorità hanno approvato quel piano nel 2019 ma hanno annullato la loro decisione nel 2020, costringendo il minatore a ricominciare da zero su un piano potenzialmente più difficile.

Nel mezzo della battaglia legale, le autorità cilene hanno annunciato che avrebbero condotto la prima indagine idrologica completa, finanziata con fondi pubblici, della distesa di sale della regione.

Legislatori, accademici, ambientalisti, comunità locali, la casa automobilistica tedesca Volkswagen e i tribunali cileni hanno tutti sottolineato l’importanza di uno studio ambientale per aiutare a dissipare le domande persistenti sull’impatto dell’estrazione del litio in Cile.

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